Вертолеты ограничены в длительности и дальности полета. Пилотируемые летательные аппараты и беспилотники способны на большее, но для них необходимо наличие авианосцев или больших наземных баз со взлетно-посадочными полосами длиной более мили (1,6 км). Более того, создание этих баз или развертывание авианосцев требует значительных финансовых затрат, дипломатических соглашений и урегулирования вопросов безопасности, которые несовместимы с быстрой ситуативной реакцией.

Чтобы помочь преодолеть эти проблемы и расширить возможности Министерства Обороны США, DARPA запустила программу TERN (Tactically Exploited Reconnaissance Node). Стремясь объединить сильные стороны авиационной поддержки наземного и морского базирования, программа TERN предусматривает использование малых судов в качестве мобильных площадок для запуска и ремонта беспилотных летательных аппаратов (БПЛА) со средней и большой дальностью полета.

Программа TERN названа в честь морских птиц – крачек (TERN), известных продолжительностью полета. Они пролетают тысячи миль каждый год во время миграций.

Основная цель TERN – сделать для Министерства Обороны развертывание возможностей для нанесения удара намного проще, быстрее и дешевле практически в любой точке мира.

“Около 98 процентов территории суши лежит в пределах 900 морских миль от побережья океана. Использование малых судов для запуска и посадки беспилотных летательных аппаратов (БПЛА) с большой продолжительностью полета позволит значительно расширить представление об обстановке и быстро среагировать на различные конфликты на воде или суше”.

DARPA рассматривает предложения относительно проектирования, разработки и демонстрации беспилотных летательных аппаратов с большой продолжительностью полета и связанной с ними автоматической системой запуска и поддержки (ремонта). БПЛА должны нести 600-фунтов (250 кг) полезной нагрузки и иметь радиус действия от 600 до 900 морских миль от судна, на котором они базируются. Системы запуска и поддержки должны соответствовать классу Прибрежных боевых кораблей 2 (LCS-2) – и другим боевым надводным судам, насколько это возможно.

Основные технические задачи включают:

– Разработку надежного метода запуска и возвращения, которая даст возможность оперировать большими воздушными судами с маленьких кораблей, даже в бурном море;

– Проектирование воздушного судна с дальностью, прочностью и полезной нагрузкой, сопоставимой с новыми беспилотными летательными аппаратами, запускаемыми с земли, в то же время, отвечающего требованиям работы в морских условиях;

– Обеспечение функционирования всей системы на наименьших корабельных модификациях при минимальной потребности в обслуживающем персонале;

– Компоновка системы управления, вписывающейся в ограниченные пространство на борту корабля.

DARPA планирует осуществить программу TERN в три этапа в течение примерно 40 месяцев. Кульминацией станет полномасштабная демонстрация.

“Мы пытаемся переосмыслить, как корабли, беспилотные летательные аппараты и подвижные ремонтные мастерские, которые обычно работают в связке, могут взаимовыгодно сотрудничать. Это дает нам возможность оценивать перспективы проведения морских или сухопутных миссий без привязки к стационарным базам “, – говорит Даниэль Патт, руководитель программы.

Программа TERN дополняет одно из главных усилий Военно-морского флота США в области разработки робототехники. ВМФ нуждается в беспилотном летательном аппарате, оснащенном ракетами и передовыми разведывательными устройствами, способном взлетать и садиться на авианосец, что является одним из самых сложных маневров в авиации. В настоящее время проводятся испытания прототипа X-47B с размахом крыльев 62,1 фута (19 м) и с формой крыла как у летучей мыши.

TERN заполнит большой пробел в арсенале беспилотных летательных аппаратов Военно-морского флота США. На эсминцах и других кораблях в настоящее время используют БПЛА ScanEagle с 10-футовым размахом крыльев, а также многоцелевой беспилотный вертолет Fire Scout.

В дополнение к разработке прототипа X-47B и его модификаций для авианосцев, ВМФ также получит патрульные БПЛА наземного базирования, не несущих вооружения и созданных на базе американского стратегического разведывательного БПЛА – Global Hawk.

Стоит отметить, что в 1990-х годах американская компания-производитель вертолетов Bell Helicopter разработала небольшой беспилотный конвертоплан, названный Eagle Eye , который, как и другая разработка компании – V-22 Osprey, сочетает отдельные возможности самолёта и вертолёта.

На Eagle Eye так и не нашелся заказчик и его производство было отменено. Инициативы программы TERN вполне могут привести к его возрождению.

Если программа TERN будет будет успешно реализована, DARPA готова значительно расширить арсенал беспилотных летательных аппаратов Военно-морского флота, переоборудовав почти каждый боевой корабль в мобильную базу для беспилотников. Все, что должно сделать агентство – это решить проблему запуска и посадки, которая стоит перед разработчиками уже десятилетия.